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As intervenções do Banco Central reprecificaram o crédito corporativo? Parte 1

    Nos primeiros dias da pandemia de COVID-19, o Comitê Federal de Mercado Aberto (FOMC) anunciou programas de compra de títulos corporativos nos mercados primário e secundário como parte de sua resposta às graves disrupções econômicas e de mercado. Essas iniciativas tinham como objetivo apoiar o acesso das empresas ao crédito e melhorar a liquidez nos mercados de títulos corporativos. Os programas tiveram um impacto quase imediato na liquidez e nas valorações do mercado de grau de investimento, onde as compras estavam concentradas. E mesmo que o Federal Reserve dos EUA comprasse apenas pequenas quantias de títulos degradados e fundos negociados em bolsa de renda fixa, essas ações também ajudaram a estabilizar o mercado de alto rendimento. Ao longo do programa, empresas de grau de investimento (IG) e alto rendimento (HY) puderam acessar mercados primários e refinanciar suas dívidas com taxas de juros historicamente baixas. A garantia do Fed também aumentou a confiança dos investidores no mercado de títulos corporativos, levando os spreads dos índices IG e HY a retornarem rapidamente aos níveis pré-pandemia. Os programas foram tão bem-sucedidos em restaurar a confiança dos investidores que, em última análise, dos até US$ 250 bilhões de compromisso de compra no mercado secundário, o Fed comprou apenas US$ 13,7 bilhões em títulos corporativos e fundos negociados em bolsa. Embora essas e outras respostas do Fed à pandemia tenham evitado resultados de mercado e econômicos muito piores, o programa de compra de títulos corporativos tem sido alvo de críticas. Alguns acreditam que as intervenções no mercado de títulos corporativos alteraram permanentemente a descoberta de preços, pois os investidores podem agora assumir que as empresas estão protegidas de futuros choques econômicos. Ao cruzar uma linha vermelha de longa data e comprar instrumentos de crédito, o Fed certamente fará isso novamente durante futuras recessões ou crises financeiras. Pelo menos essa é a lógica. Mesmo se isso se mostrar não ser o caso, a expectativa de intervenção futura ainda pode afetar as valorações de crédito corporativo, pelo menos até que essa expectativa seja frustrada. O custo mais baixo do crédito para as empresas pode incentivar alavancagem excessiva, o que pode plantar as sementes de uma futura crise. Outros investidores podem acreditar que há um obstáculo maior para a intervenção do Fed nos mercados de crédito, ou seja, seria necessário um evento extremo, como uma grande crise financeira, para que o banco central retome as facilidades de compra corporativa. Mesmo assim, essa expectativa pode impactar a remuneração pelo risco de crédito de longo prazo, mesmo durante períodos normais, resultando em um novo equilíbrio mais baixo para a remuneração do risco de crédito. Além das preocupações com a estabilidade financeira, a percepção de suporte do Fed para o crédito corporativo pode ter implicações para a estratégia de investimento. E essas implicações são de importância imediata, considerando que recessões nos Estados Unidos e na zona do euro são prováveis nos próximos anos. Por exemplo, investidores que normalmente têm peso menor nos mercados de crédito corporativo no final do ciclo econômico devido às expectativas de ampliação dos spreads podem descobrir que a ativação de um programa de compra corporativa impede que os spreads se ampliem tanto quanto seria esperado à medida que a economia enfraquece. Alternativamente, esses investidores podem se beneficiar se as suposições do mercado sobre um “apoio do Fed” nos mercados de crédito se mostrarem incorretas. Portanto, entender em que medida as valorações de mercado refletem atualmente as expectativas de intervenções futuras do banco central, e as condições sob as quais o Fed poderia de fato intervir durante futuros choques, continuará sendo importante para os investidores em crédito.