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Especialistas alertam para o perigo de escassez de matéria-prima para baterias conforme a demanda da Gigafactory aumenta.

    Tecnologia de bateria de íon de lítio tornou-se um componente crítico na economia neutra em carbono que está por vir. Seu sucesso exigirá investimentos massivos em uma cadeia de valor que abrange projetos complexos de mineração de metais de bateria, enormes fábricas de fabricação de baterias de íon de lítio e sistemas de armazenamento de energia renovável. Para saber mais sobre as tendências que estão surgindo neste mercado, a Investing News Network foi onde os especialistas estão: o Benchmark World Tour, que começou em Perth, Austrália, em janeiro.
    Hospedada pela Benchmark Mineral Intelligence, esta série de seminários de investimento está focada na cadeia de fornecimento de bateria de íon de lítio e veículo elétrico (VE).

    Leia mais para saber o que alguns dos principais consultores da Benchmark tinham a dizer sobre o que está impulsionando a demanda, moldando a oferta e incentivando o investimento na indústria de baterias de íon de lítio.

    Setores de armazenamento de energia e VE impulsionando a demanda de baterias
    Os VEs são agora sinônimo de baterias de íon de lítio na mente da maioria das pessoas e, sem dúvida, o crescente mercado de VE atualmente representa o maior segmento de demanda para a indústria de baterias. Terry Scarrott, consultor principal da Benchmark, disse aos investidores em uma apresentação que, embora híbridos plug-in representem uma grande parte da demanda no mercado de VE hoje, ao longo da próxima década, sua empresa espera ver essa demanda se transformar em veículos totalmente elétricos, com ênfase em carros de passeio e veículos leves. No entanto, a demanda de baterias de sistemas de armazenamento de energia também deve ver um crescimento robusto nos próximos anos. “Pode parecer que está sendo ofuscado pelo mercado de VE, mas certamente há um crescimento anual composto muito saudável nesse mercado também”, disse ele à plateia. “A maior parte disso virá de projetos de escala de grade de utilidade. Mas também há um papel muito importante para a energia descentralizada e isso vai abranger todos os mercados globalmente.”

    A Benchmark também vê o setor de eletrônicos de consumo representando uma parcela maior da demanda de baterias no futuro – especificamente o mercado emergente de micro mobilidade, que inclui bicicletas elétricas, patinetes e motonetas. De acordo com dados da Benchmark, as baterias devem representar uma impressionante 88% das 1,2 milhão de toneladas métricas de demanda de lítio projetada para 2024.

    Fabricantes de VE buscando melhorar custo e alcance
    No último ano, o crescimento das vendas de VE mostrou sinais de declínio, enquanto a indústria tenta superar obstáculos para ampliar a adoção pelo consumidor – principalmente custo e ansiedade com o alcance. Em Perth, a equipe da Benchmark compartilhou uma série de desenvolvimentos no espaço que podem ajudar a aliviar esses desafios na demanda do consumidor. “O primeiro é que estamos vendo melhorias na densidade de energia, o que está ajudando os consumidores a superar parte da ansiedade com o alcance que frequentemente ouvimos falar”, explicou Scarrott em sua apresentação. “Dentro disso, há muitas tecnologias que estão sendo implementadas atualmente ou estão surgindo, ou estão até mesmo em estágios iniciais de desenvolvimento. E isso nos dá motivo para otimismo ao olharmos para os mercados futuros.”

    Uma dessas tecnologias são as baterias de estado sólido, observou Cameron Perks, consultor principal da Benchmark, que também falou no evento. Como o nome sugere, essas baterias usam um eletrólito sólido entre o ânodo e o cátodo, em vez do eletrólito líquido e do separador de polímero usados nas baterias de íon de lítio tradicionais. A grande montadora Toyota Motor (NYSE: TM, TSE: 7203) planeja trazer VE movidos a baterias de estado sólido ao mercado até 2028. Este tipo de bateria requer até cinco a dez vezes mais lítio do que suas contrapartes líquidas.O aumento na densidade de energia dessas baterias aborda as preocupações dos compradores com relação tanto ao alcance da bateria quanto ao custo, permitindo um carregamento mais rápido, maior vida útil da bateria e eliminando a necessidade de uma estrutura de ânodo de grafite. “Trata-se do desempenho dos VEs, o apelo é o alcance”, disse Perks. “E é aí que as baterias de estado sólido acabarão aparecendo, e isso só acrescenta muito mais valor à demanda por lítio “.
    Além da tecnologia de bateria de estado sólido, a Benchmark está observando o surgimento de várias alternativas às fórmulas tradicionais, como níquel-cobalto-manganês (NCM). Em particular, as baterias de fosfato de ferro-lítio (LFP) e derivados, como fosfato de manganês-ferro-lítio (LMFP), estão na mente dos consultores da empresa.

    “Estamos entrando na faixa de 160 a 200 watt-hours por quilo para o LFP, o que dá um argumento muito convincente para um amplo uso de LFP. E certamente uma alternativa mais competitiva em custos para o NCM ”, disse Scarrott. Esses sentimentos foram ecoados por Maximilian Court, diretor de produtos químicos da Benchmark. “Alguns dos diferentes tipos de bateria, LMFP, por exemplo, podem começar a invadir as densidades de energia do tipo NCM para resolver alguns dos problemas de ansiedade de alcance que fabricantes de automóveis em particular têm”, observou Court em sua apresentação. As baterias LFP de menor custo também podem ajudar a reduzir as pressões relacionadas à inflação sobre os consumidores. “Isso é claramente muito atraente, especialmente quando as famílias estão sob pressão para comprar um carro novo, mas não querem gastar muito. Provavelmente buscarão químicas do tipo LFP, especialmente se você adicionasse um pouco de manganês, por exemplo, o que pode aumentar as densidades volumétricas e gravimétricas da bateria e melhorar o alcance ”, acrescentou Court.

    Embora o alto custo dos VE em comparação com os veículos a combustão interna (ICE) seja um desafio por enquanto, Scarrott disse que a Benchmark vê os preços das baterias caindo nos próximos anos. Para a adoção generalizada de VEs se concretizar, “realmente precisamos ver a paridade de preços entre os veículos elétricos e os veículos tradicionais a gasolina”, disse ele. “E em nossa visão, esperamos que essa inflexão ocorra em algum momento até o final desta década, especialmente para os veículos de passageiros”.

    Cadeia de suprimentos de VE enfrentando “precipício” de matérias-primas
    Outros desafios-chave para o mercado de VE estão dentro da cadeia global de suprimentos de baterias. Há capacidade de fabricação de baterias suficiente para atender a demanda futura? Existem projetos de metais de baterias suficientes no pipeline para fornecer matéria-prima para as plantas de baterias? A Benchmark está rastreando atualmente cerca de 408 gigafábricas. Destas, apenas 191 estão ativas, e nem todas estão operando em plena capacidade. À medida que mais e mais dessas gigafábricas entram em operação e suas taxas de produção aumentam, o consumo de lítio e outros metais de bateria também aumentará.

    Scarrott deu o exemplo da expansão proposta da gigafábrica da Tesla (NASDAQ: TSLA) em Nevada para uma capacidade nominal de 140 gigawatt horas – por si só poderia consumir um oitavo a um quinto da oferta global de lítio. “Se você pensar sobre isso contextualmente, com todas as outras gigafábricas que estão surgindo, há muito em jogo. Há um tiroteio no horizonte”, ele alertou. “Temos que ser muito francos sobre onde estamos com essa situação. Então, realmente estamos à beira do precipício em termos de fornecimento de matérias-primas”. Em sua opinião, investimentos significativos precisarão ser feitos na produção para lidar com esses déficits na cadeia de suprimentos, com a questão importante sendo quando isso acontecerá.

    Esse desafio está sendo exacerbado pelo ambiente de baixos preços do lítio nos últimos anos, como destacou Perks em sua apresentação. Os preços mais baixos do lítio têm desestimulado investimentos em projetos de novos sólidos e expansão do lítio, assim como desencorajado a produção. No entanto, ele disse aos participantes que empresas de recursos bem gerenciadas que podem desenvolver projetos durante este ambiente de baixos preços estarão em melhor posição para ganhar participação de mercado antes do próximo ciclo de alta. Embora a Benchmark esteja prevendo um aumento na oferta de lítio para 2024, Perks disse que o excesso de oferta deve ser de curta duração e o setor entrará em um período de déficit muito antes do previsto anteriormente.

    Fabricantes de VE tomando medidas para garantir cadeias de suprimentos
    De acordo com o Banco de Dados de Baterias de Íon de Lítio da Benchmark, a demanda por baterias de íon de lítio está prevista para crescer quase 400% entre 2023 e 2030, atingindo impressionantes 3,9 terawatt horas. Atender a esse crescimento acelerado e avassalador da demanda exigirá a rápida mobilização de capital na cadeia de suprimentos global de baterias de íon de lítio, informou Scarrott. Quanto será necessário de investimento? “Estamos fazendo algumas contas em toda a cadeia de valor, e estimamos que serão necessários mais de meio trilhão de dólares em toda a cadeia de valor apenas para atender aos déficits previstos que estão no horizonte.”

    Vendo a escrita na parede, os principais fabricantes de automóveis dos EUA, como Ford (NYSE: F), General Motors (NYSE: GM) e Tesla, estão tentando alcançar seus colegas chineses tomando medidas para garantir suas próprias cadeias de suprimentos por meio de acordos de compra e investimentos em produtores de lítio, bem como investimentos diretos em fábricas de baterias. “O que estamos observando ao longo do último ano a 18 meses, certamente no mercado norte-americano, é que alguns dos fabricantes de equipamentos originais estão começando a fazer um…