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Principais tendências que afetarão o lítio em 2024

    Depois de um 2022 que viu os preços do lítio dispararem, o metal da bateria despencou no ano passado. O apoio à indústria e aos veículos elétricos (EVs) permanece forte a longo prazo, à medida que os líderes globais se esforçam para reduzir as emissões, mas o que o ambiente de preços baixos de hoje significa para o mercado de lítio agora? Para descobrir, a Investing News Network (INN) conversou com especialistas sobre as perspectivas do lítio para 2024. Como o lítio se saiu em 2023?

    Embora a demanda por lítio tenha sido significativa em 2023, o crescimento caiu ano a ano, à medida que uma desaceleração econômica afetou a demanda por EVs, especialmente na China. Além disso, o mercado entrou em excesso de oferta à medida que a capacidade entrou on-line em ritmo acelerado. Segundo a Pesquisa Geológica dos Estados Unidos, a produção global atingiu 180.000 toneladas métricas (TM) de lítio contido no ano passado.

    Dados fornecidos pela Benchmark Mineral Intelligence mostram que o preço médio ponderado global do carbonato de lítio era de US$70.957 por TM em 11 de janeiro do ano passado; no entanto, até 3 de maio, ele havia caído 50% para US$35.333. O carbonato de lítio aumentou ligeiramente em maio e permaneceu acima de US$40.000 até julho, mas sua queda recomeçou em agosto. Em 13 de dezembro, dados da Benchmark mostram que havia caído para US$17.265. Os preços do hidróxido de lítio tiveram um destino semelhante.

    “Embora os preços muito altos de 2022 fossem insustentáveis, acredito que a maioria dos participantes do mercado ficou surpresa com a intensidade e a duração da queda dos preços ao longo de 2023, dada a fundamentos de oferta/demanda que não apontavam para um ajuste descendente tão sustentado”, disse o analista da Benchmark Mineral Intelligence, Adam Megginson, à INN.

    As vendas globais de EVs aumentaram 31% em relação ao ano anterior em 2023, segundo a Rho Motion, mas isso ficou abaixo das expectativas. Como resultado, muitos fabricantes de baterias de íon-lítio tiveram estoque adequado, permitindo-lhes passar da compra de lítio em grandes pedidos para comprá-lo conforme necessário no mercado spot para aproveitar os preços em queda constante.

    “Para os projetos em construção, ouvimos relatos de desaceleração e atrasos, enquanto alguns projetos em planejamento estão encontrando mais dificuldade em obter investimento”, disse Megginson. Qual é a previsão de oferta e demanda de lítio para 2024?

    Ao entrar em 2024, alguns produtores de lítio responderam às condições do mercado reduzindo a orientação de produção ou adiando planos de expansão. A Fastmarkets projetou no final de janeiro que a oferta global de lítio aumentará mais 30% em 2024, embora a empresa tenha dito que isso poderá ser menor se mais empresas reduzirem a produção.

    William Adams, chefe de pesquisa de bateria e metais de base da Fastmarkets, falou com a INN em dezembro sobre a perspectiva da empresa para o mercado de lítio este ano. “Em 2023 o mercado entrou em excesso de oferta; agora precisamos esperar que a demanda absorva esse excesso de oferta”, disse ele. “Esperamos que o mercado permaneça em excedente em 2024, embora alguma restrição de oferta e a demanda contínua devam garantir que o excedente seja gerenciável.”

    Uma região que está aumentando significativamente sua produção é a África. A Research and Markets projeta que até 2030, a produção de lítio na África representará quase 25% da produção global. O Zimbábue contribuirá com cerca de 40% desse total.

    O Zimbábue aumentou sua produção e processamento no ano passado após a entrada em vigor de uma proibição de exportações de lítio bruto. O país viu sua produção aumentar 280% ano a ano apenas da produção comercial, segundo a Pesquisa Geológica dos EUA, mas também possui vários projetos-piloto que contribuirão significativamente para a produção do país em 2024.

    Na América do Norte, o Canadá possui vários projetos promissores de alta qualidade que podem eventualmente contribuir para cadeias de suprimentos do oeste, como o projeto Corvette da Patriot Battery Metals (TSXV: PMET, OTCQX: PMETF) na região de James Bay-Eeyou Istchee de Québec, que está avançando para a obtenção de licença. Além disso, a empresa canadense de lítio e tecnologia E3 Lithium (TSXV: ETL, OTCQX: EEMMF) está trabalhando para trazer a produção on-line de uma fonte diferente: os vastos campos de petróleo de Alberta. Sua tecnologia proprietária de extração direta de lítio foi testada com sucesso em uma planta-piloto no ano passado.

    Embora os fundamentos de longo prazo do mercado de lítio permaneçam fortes, os preços baixos ainda são motivo de preocupação, especialmente para as empresas que não estavam preparadas para a queda. Refletindo sobre como esses preços baixos podem afetar as empresas do setor, Megginson disse: “Um ambiente de preços consistentemente mais baixos do que em 2022 também pode pausar algumas fontes de suprimento mais caras e marginais e eliminar os projetos planejados mais onerosos baseados em preços elevados predominantes.” Isso já foi visto em certa medida na indústria, à medida que as empresas reduzem a produção ou cortam planos de expansão. Na Austrália, a operação Finniss da Core Lithium (ASX: CXO, OTC Pink: CXOXF), que entrou em operação em 2023, já suspendeu a mineração, processando antes estoques até que os preços melhorem. Além disso, operações como a grande mina de Greenbushes do país reduziram a orientação de produção para 2024.

    Do lado positivo, Martin Jackson, chefe de matérias-primas para baterias do CRU Group, acredita que os preços baixos devem ajudar a aumentar a demanda. “Preços significativamente mais baixos dos materiais brutos apoiarão o crescimento da demanda e terão um feedback positivo para a indústria de transformação”, disse ele. “Minas com baixa viabilidade financeira vão enfrentar pressões, no entanto.” Qual é a previsão de preços do lítio em 2024?

    Os preços do lítio têm sido voláteis nos últimos dois anos, atingindo máximas históricas em 2022 antes de caírem drasticamente em 2023. Quanto a 2024, os especialistas com quem a INN conversou no final do ano passado projetam um mercado mais estável, embora acreditem que os preços fiquem mais baixos por enquanto. Até agora, o lítio tem permanecido relativamente estável desde o final de dezembro.

    “Os preços … agora estão entrando na curva de custo, então esperamos alguns cortes de produção que devem ajudar a reequilibrar o mercado”, explicou Adams da Fastmarkets, em texto por e-mail em dezembro. “Além disso, quando os preços estão caindo, os consumidores tendem a reduzir os estoques, então quando os preços param de cair, muitas vezes você vê uma reação imediata à medida que os consumidores começam a reabastecer e acabam competindo no mercado por um material. … Então esperamos um impulso das mínimas, que pode ser acentuado, mas de curta duração, que provavelmente será seguido por consolidação.”

    A Fastmarkets espera mais volatilidade neste ano. “Esperamos que os preços fiquem em torno dos níveis atuais em 2024, embora esperemos outro ano de volatilidade, embora não seja tão extremo quanto vimos em 2022/2023”, disse Adams.

    Compartilhando as projeções do CRU, Jackson deu uma faixa de preço para o carbonato de lítio. “A CRU espera que os preços do carbonato fiquem entre US$10.000 e US$15.000, com o hidróxido negociando a um desconto de US$500 a US$1.000”, observou ele. “Se os preços continuarem caindo acentuadamente, podemos ver fechamentos significativos, o que pode ser o suficiente para mergulhar o mercado de volta em déficit, acrescentando suporte a preços mais altos.”

    Quanto à Benchmark, Megginson disse que a empresa vê um mercado relativamente equilibrado em 2024 e, portanto, espera que os preços permaneçam na faixa atual. “Claro, um sentimento que muda rapidamente na China é quase impossível de prever, então sempre há a possibilidade…